Davey Yarborough: A Brief Biographical Sketch and Interview with the Master Mentor to Youths


If we had to choose a pastime to combat boredom and life’s afflictions, music would be our first choice. Almost two million years ago the heartbeat of the nascent human species Homo Ergaster resounded, and along with that beat came music. Rhythm, the first element of music, was birthed by the heart arriving naturally with humankind. Melody, its counterpart, arose centuries later after technological advances brought the invention and development of musical instruments.


But the best pastime is also the most disparaged as a profession. A child with musical talents can win a ton of praise. However, a professional musician is viewed with pity, because no one understands how he can survive in a brutal world, destined to live like a beggar unless he’s a pop music celebrity.


Parents want their children to be doctors, lawyers, engineers. Their dream is to produce «winners», men and women who achieve success according to social dictates that measure the material goods they possess.


Beethoven said when he sat down to compose: «Divine Creator, you who can peer into my deepest soul, you know that it holds my love for other humans and the desire to do good».


Music not only molds lives, broadens the mind and expands the heart, it can evoke the most noble sentiments. Shakespeare declared that we should be suspicious of those who do not love music, because they harbor the most perverse feelings.


A contrast to Shakespeare’s wisdom seems personified in the great musician and teacher to generations, Davey Yarborough (born 1953), who combined his love of teaching with the ability to captivate audiences around the world through his passion—jazz. His forty years of molding lives through music have made him a point of reference in the Humanities which, along with Rhetoric, Philosophy, Sciences and Language, also include Music.


Davey Yarborough embodies the refutation of music as mere entertainment, distraction and diversion. Since 1978, when he was a music student at the University of the District of Columbia (UDC), he has played concerts with recognized musicians such as Billy Taylor, Wynton Marsalis, Dizzy Gillespie, Clark Terry and Benny Carter, while also dedicating himself to the difficult task of extending a hand to the youth of Washington, DC, a city that in the 1970s and 80s was one of the most dangerous in the world.


This young musician who had been guided by great mentors like Arthur Dawkins, Frank Wess and Sonny Stitt, iconic figures in jazz, himself became a mentor to teenagers whose futures were less than promising.


With ironclad discipline learned from his teachers, and his imposing, ethereal figure, he gave those Washington youths an escape from danger and despair through music. Among his most notable students were Antoine Roney, Brian Settles, Donvonte McCoy, Ameen Saleem and Herbert Scott, whose impact on music, especially jazz, has been remarkable.


His teaching method, always based on discipline and rigor, has produced not only great musicians but also great lawyers, doctors, engineers, teachers, stockbrokers…, because music, as Davey Yarborough says, is taught not necessarily to create musicians, but to turn anyone into the best professional possible. For him, discipline is everything.


Davey Yarborough was born in Washington, DC, became a saxophonist and flautist, and earned a Master’s in music from Howard University. He has been tenured professor and chair of the Music Department at the Duke Ellington School of the Arts. Cofounder and artistic director of the Washington Jazz Arts Institute, he has garnered many awards, including the DownBeat Achievement Award in Jazz Education. He was inducted into that magazine’s Hall of Fame and was also a finalist in the Grammy’s «Music Educator of the Year» award.


Through Davey Yarborough and music the suffering youths of Washington, DC, learned where to express their anxieties, concerns and fears.

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It is said that behind every great musician is a great teacher. Can we begin with your formation in music?


There are many teacher/mentor figures who have had and still have a major role in guiding me through this journey in the world of music and education. I believe the two most influential would be Dr. Arthur C. Dawkins and Dr. Robert N. Felder. They are my former advisors and professors of my college days. When I went to college I did not think I wanted to be an educator. The example they set and the interest that they took in my development helped realize the importance of investing in the community that produced me. Although I truly believe that my career path is the result of divine intervention, these were two of the angels that guided me. They had the insight to ask me what I wanted to do with my life and discussed various ways for me to achieve my goals. I told them I wanted to be a performing artist. They showed me how to do that and so much more that has allowed me to have no regrets in accepting their guidance. Not only did they instruct me, they took me with them to witness them in their professional lives beyond the school and eventually provided work for me in the field through their contacts and eventually on their gigs. I Know how blessed I am because I talk to so many people who did not have this type of mentoring in their life. It was not hard to decide to be like them.


Despite your preparation in classical music, you turned toward jazz at a time when it was not yet as internationally prestigious as it is now, except of course for figures such as Duke Ellington, Count Basie, Louis Armstrong, and a few others. Can you describe those years as a musical apprentice when you were trying to use the saxophone and flute to say that jazz was a musical genre deserving of respect?


I did not really think much about the role of jazz before my junior and senior year in high school. The theory and history books I was exposed to in high school did not deal with jazz, except for a few artists like Louis Armstrong, Jelly Roll Morton, Scott Joplin and W.C. Handy. Even then, they showed up in the final chapters of the books. Most of the time, we never made it to the end of those books in class. It was live music in my community and word of mouth that directed my focus on jazz.


I was exposed to jazz when I was a kid. My parents had a Grundig Stereo combination and a record collection of classical, popular music and jazz. When they were at work, I would listen to that collection. I was told not to operate the stereo without adult supervision. I would frequently get in trouble because I´d forget to turn the system off before the came home from work. I played my aunt Josephine's records when she was at school until she gave me my own recording: «Sounds in Space». This was one of the 1st stereophonic recordings put out by RCA Victor. It was a demonstration recording filled with all music genres. I remember enjoying the entire album and listened to it over and over again. I attribute to it my love for many genres of music today.


When I attended college and began formal training in music, I realized that societies treated various musical genres differently. I began to hear the terms «legitimate» and «illegitimate», serious and fake with regards to different genres. I was also told that I could not major in saxophone because it was not a «legitimate» orchestral instrument. There was no jazz major either. I did not go to college to be a jazz or classical major. I wanted to be a musician.


I played a lot of rhythm and blues in high school and remember seeing my 1st live college big band in my senior year of high school. The director, Dr. Robert N. Felder, asked if I liked what I heard enough to want to attend Federal City College when I graduated. I said sure! At that point, I was offered a full scholarship which helped me convince my parents to allow me to major in music. It was there, at FCC, that I began to research the various genres and found that jazz was the uniquely African American contribution to the musical art form.


Although I majored in flute and most of my repertoire on recitals was classical, I was allowed to be in the Jazz Orchestra playing saxophone and flute. My flute instructor and mentor, Dr. Arthur C. Dawkins, made sure that I was exposed to many forms and styles of performance and literature. He was and is still a local musical giant who performed, recorded, taught and contracted musicians. He would take and send me to the various performance venues to observe and eventually perform in them.


To this day, I have an affinity for most music and do not mind performing in any of them. It is because I am an African American that I have a special desire to research, document, educate and promote jazz. I shall hold responsible anyone for not exposing our legacies. If I recognize a deficit, I am the 1st in line to address it and assist in filling the void.


As a mentor and teacher with direct influence on at least three generations of students who are now successful performers and teachers, did you have the good fortune to learn from mentors during your formative years? In contemporary education the mentor has disappeared. This represents a challenge because teachers are no longer moved by passion or the need to transform lives. Do you have an opinion on this?


When we speak of music teachers in the public school system, I can attest to the fact there are and have always been a mix of mentor minded and job minded instructors on every level. I do seem to have more conversations today with former students coming back from college stating that they do not feel the mentoring effort in their new environment and some have even asked me to come to their school and present workshops on mentoring to their classmates and professors. There are some students who find the mentoring that they need outside of the classroom or campus.


Although good mentoring would be a great asset, it probably would not make a good pre- requisite for certifying or hiring teachers. We have the real issues of inadequate compensation and the lack of resources driving away the best candidates and crippling those currently in the ranks. One might argue that higher salaries would draw the attention of those in it just for the money. I believe those who are not about teaching would not last no matter how much they were paid.


I wish I understood the strategy of our national education administration when it comes to compulsive education. It would seem to our benefit to provide access to the best formative education to all of our citizens in order to produce better achievements in our country. All of that being said, nothing beats good mentoring.



Translated from the original Spanish by María Roof



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Breve semblanza biográfica de Davey Yarborough, mentor de la juventud


Si eligiéramos un pasatiempo para combatir el aburrimiento y las aflicciones de la vida, la música sería el primero. Hace casi dos millones de años se le escuchó al Homo Ergaster, la puntera especie humana, el latido del corazón, y con él, la música. Con el corazón nació el ritmo, la primera manifestación musical, lo natural, lo que viene con el hombre. La melodía, su contraparte, surgió luego de siglos de avances tecnológicos, entre ellos el invento y desarrollo de los instrumentos.

Sin embargo, el mejor pasatiempo es también el más despreciado cuando llega a convertirse en profesión. El niño con habilidades musicales es capaz de acaparar todos los halagos. Por el contrario, el músico profesional es visto con ojos de misericordia puesto que nadie se explica cómo puede de subsistir en un mundo brutal en el que su destino es vivir como mendicante, al menos que se convierta en una celebridad de la música pop.


Los padres quieren a un hijo doctor, abogado o ingeniero. Ansían ver convertida en realidad la idea del winner, el hombre exitoso de acuerdo con los parámetros impuestos por la sociedad, que mide el éxito según los bienes materiales que éste posee.

Decía Beethoven al momento de sentarse a componer: «Divino Creador, tú que puedes mirar en lo más profundo de mi alma, sabes que allí vive el amor hacia el hombre y el deseo de hacer el bien».

La música no sólo moldea vidas, ensancha el cerebro y agranda el corazón, sino que es capaz de producir los más nobles sentimientos. Shakespeare afirmaba que había que sospechar de aquellos que no aman la música, porque albergan los más perversos sentimientos.

La sentencia de Shakespeare parece estrellarse en la figura del gran músico y maestro de generaciones, Davey Yarborough (1953). En él se conjugan la habilidad de cautivar a audiencias alrededor del mundo a través del Jazz, su pasión, y su amor por la enseñanza. Cuarenta años moldeando vidas mediante la música lo han convertido en punto de referencia en las humanitas que, con la retórica, la filosofía, las ciencias y la gramática, también incluyen la música.

Davey Yarborough es la gran refutación de que la música es sólo esparcimiento, entretenimiento y diversión. Desde 1978, cuando era estudiante de música en la Universidad del Distrito de Columbia (UDC), se ha dedicado a ofrecer conciertos con reconocidos músicos como Billy Taylor, Wynton Marsalis, Dizzy Gillespie, Clark Terry y Benny Carter, entre otros, y también a la difícil tarea de brindarle la mano a la juventud de Washington, DC, ciudad que, entre los años setentas y ochentas del siglo pasado, fue una de las más peligrosas del mundo.

El joven músico que había sido guiado por grandes mentores como Arthur Dawkins, Frank Wess y Sonny Stitt, figuras icónicas del Jazz, se convirtió él mismo en mentor de aquellos adolescentes cuyo futuro no era amable.

Con la férrea disciplina aprendida de sus maestros, y su etérea e imponente figura, les dio a los jóvenes de Washington, DC la salida a la tristeza y el peligro mediante la música. Entre sus más notables estudiantes se encuentran Antoine Roney, Bryan Settles, Donvonte McCoy, Ameen Saleem y Herbert Scott, entre otros, cuya huella en la música, especialmente en el Jazz, es hoy notable.

Su método de enseñanza, que se desenvuelve entre la disciplina y el rigor, no sólo ha producido grandes músicos sino grandes profesionales entre los que se cuentan abogados, doctores, ingenieros, maestros, corredores de la bolsa, etcétera, porque la música, a decir de Davey Yarborough, no se enseña necesariamente para crear músicos sino para hacer de cualquier persona el mejor profesional posible. Para él, la disciplina lo es todo.

Davey Yarborough nació en la ciudad de Washington, DC. Saxofonista y flautista, es máster en música por Howard University. Ha sido profesor titular y jefe del Departamento de Música en Duke Ellington School of the Arts. Es cofundador y director artístico del Washington Jazz Arts Institute y entre sus premios se cuentan el Premio Downbeat Achievement Award Para la Educación en el Jazz. Fue incorporado en el Salón de la Fama de la misma revista y también fue finalista para el Premio Grammy como Maestro del Año.

En Davey Yarborough y en la música, la atribulada juventud de Washington, DC, encontró dónde depositar sus ansias, sus miedos e inquietudes.


***


Se dice que detrás de un gran músico hay un gran maestro. Háblenos de su formación en la música…


Existen muchos maestros y mentores que han tenido, y siguen tendiendo, un papel fundamental al guiarme en esta aventura en el mundo de la educación musical. Los dos más influyentes serían el doctor Arthur C. Dawkins y el doctor Robert N. Felder. Ellos fueron mis profesores y consejeros durante mis años en la universidad. Cuando era estudiante universitario jamás pensé dedicarme a la enseñanza. El ejemplo que ellos me inculcaron y su interés en mi desarrollo artístico me hicieron darme cuenta de la importancia de invertir tiempo y talento en la comunidad que me vio nacer. Creo que mi carrera es el resultado de una intervención divina, y el doctor Dawkins y el doctor Felder son los ángeles que me guiaron. Ellos tuvieron la intuición de preguntarme qué esperaba de la vida y vieron la mejor forma de alcanzar mis metas. Me enseñaron eso y mucho más. No sólo me educaron, también me llevaron de la mano para ser testigo de sus vidas profesionales más allá del aula y me ofrecieron trabajo dando conciertos con ellos. Siento que fui bendecido porque hablo con muchas personas que no tuvieron este privilegio. No me fue difícil querer ser como ellos.


A pesar de haber sido educado en música clásica, se inclinó por el Jazz en tiempos en que este género no gozaba del prestigio internacional del que ahora goza (excepto en las figuras de Duke Ellnigton, Count Basie, Louis Armstrong, etcétera). ¿Cómo fueron esos años como aprendiz de músico en que trataba de decir, a través del saxofón y la flauta, que el Jazz era un género musical que merecía respeto?

No pensé mucho en el papel del Jazz antes de mi penúltimo y último año de secundaria. Los libros de teoría e historia de la música no hablaban mucho sobre este género, excepto cuando hacían mención de algunos artistas como Louis Armstrong, Jelly Roll Morton, Scott Joplin, W.C. Handy, etc. Incluso estos músicos aparecían al final del capítulo de un libro. Muchas veces ni siquiera llegábamos a terminar ese libro en clases. Fue a través de conciertos en vivo que le presté atención al Jazz, aunque debo decir que de niño lo había escuchado. Mis padres tenían un equipo de sonido y una colección de discos de música clásica, música pop y Jazz. Yo escuchaba esos discos mientras ellos trabajaban. Me habían dicho que no tocara el equipo de sonido sin su permiso. Me metía en problemas porque olvidaba apagarlo antes de que regresaran del trabajo. Tocaba los discos de la tía Josefina mientras ella estudiaba en la universidad hasta que ella me regaló el disco «Sounds in Space». Este era una de las primeras grabaciones estereofónicas que produjo el sello RCA Victor. El disco contenía diversos géneros y a él le atribuyo mi amor por todos los géneros en la música hasta el día de hoy. Cuando estudiaba en la universidad y había empezado mi entrenamiento formal en la música, me di cuenta que la sociedad trababa los géneros musicales de manera diferente. Comencé a escuchar palabras como «legítimo» e «ilegítimo», «serio» y «falso».


Me habían dicho que no podía estudiar el saxofón porque no era un instrumento «legítimo» de orquesta. Para entonces no había carrera de Jazz, pero yo no fui a la universidad para ser un músico clásico ni jazzista. Sólo quería ser músico. En la secundaria toqué mucho Rhythm and Blues y recuerdo haber escuchado mi primer concierto en vivo de una orquesta de Jazz. Mi maestro de secundaria, el Dr. Robert N. Felder me preguntó si me había gustado lo que había escuchado lo suficiente como para ir a estudiar al Federal City College. Le dije que sí. Me ofrecieron una beca completa y esto convenció a mis padres de dejarme estudiar música. Fue en esta institución donde descubrí que el Jazz era la mayor contribución afroamericanaa la música. Aunque estudiaba la flauta y la mayor parte de mi repertorio provenía de la música clásica, me permitieron ser parte de la orquesta de Jazz como flautista y saxofonista. Mi maestro de flauta, Arthur C. Dawkins se aseguró de mostrarme muchas formas y estilos musicales. El Dr. Dawkins era, y lo sigue siendo, un gigante que tocó, grabó, enseñó y contrató a muchos músicos. El me enviaba a conciertos para observar y luego tocar. Quizás porque soy afroamericano me interesa investigar, documentar y promover el Jazz. Responsabilizo a todos los que no promuevan nuestra herencia. Intuyo un déficit en la enseñanza del Jazz y soy el primer en admitirlo y en tratar de llenar el vacío.


Siendo usted mentor y maestro con una influencia directa en al menos tres generaciones de estudiantes que ahora son exitosos concertistas y maestros, tuvo la suerte de tener a otros mentores en su formación musical. En la educación contemporánea la figura del mentor ha desaparecido. Esto representa un reto porque a los maestros ya no los mueve una pasión o la necesidad de transformar vidas. ¿Qué opina sobre esto?


Cuando hablamos de maestros de música en el sistema educativo público, puedo dar fe de que siempre ha existido una mezcla entre los que tienen aptitud de mentores y los que ven la educación como un trabajo. A menudo converso con antiguos estudiantes que luego de salir de la universidad regresan a mí diciendo que sienten que su ambiente escolarrequiere la figura de un mentor. Entonces me piden que vaya a sus escuelas a ofrecer talleres o charlas. Hay estudiantes que encuentran la figura del mentor fuera de la escuela o del campus universitario. Aunque ser un gran mentor es un valor para cualquier institución, no creo que para la sociedad contemporánea sea un requisito al momento de contratar a maestros. Tenemos un verdadero problema y este consiste en salarios inadecuados y la falta de recursos que ahuyentan a los mejores candidatos y que a su vez dañan a los que ya están contratados. Uno puede argüir que los salarios más altos atraen a los que están en la profesión por dinero. Pero pienso que los que no están por la labor de enseñar no durarán mucho tiempo, no importa lo que les paguen. Me gustaría comprender la estrategia de la educación en los Estados Unidos, tan de cara a lineamientos «compulsivos». Sería beneficioso proveer la mejor educación a todos nuestros ciudadanos para producir mejores logros en nuestro país. Dicho esto, nada puede doblegar a un buen mentor.



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